You are here

Brouwerij Het Nest laat in haar kaarten Kijken

Uitgever: 
Gazet Van Antwerpen
Datum: 
Saturday, October 17, 2015

Voormalige hobbybrouwers wijden nagelnieuwe infrastructuur volgend weekend plechtig in voor publiek.

De brouwers van Het Nest noemen hun standaardassortiment De Grote Straat. Die bestaat uit HertenHeer, SchuppenAas, KoekeDam, SchuppenBoer en KlevereTien. (Mia Uydens)
Volgend weekend gaat brouwerij Het Nest in OudTurnhout open voor het grote publiek, maar uw krant kon het niet laten en trok met gezonde nieuwsgierigheid (en een hardnekkig dorstje) alvast naar de fonkelnieuwe brouwzaal. En of het goed gaat: er wordt na enkele maanden al aan uitbreiding gedacht.

Een sombere, koude en regenachtige dag op het industrieterrein van OudTurnhout. Op de Beyntel, luttele meters van de grens met Turnhout, staan fonkelnieuwe bedrijventerreinen klaar om werkvolk of bezoekers te ontvangen. Het is even zoeken, want op heel wat gpskaarten is dit nog terra incognita. Een klein bordje op de grond voor de toegangspoort geeft onze bestemming aan: brouwerij Het Nest.

Onze hoop om rustig rond de tafel te gaan zitten met een fris pintje wordt al snel vakkundig de kop ingedrukt. Buiten brouwmeester Gust Hermans doet het hele team achter Het Nest zijn werk nog steeds in bijberoep. Op de een à twee dagen die ze vrij kunnen maken om te brouwen of bottelen, is het dan ook fakken geblazen.

Bart Cuypers overziet de brouw van KlevereTien, een zware donkere kastaar in een gamma van vijf bieren dat de brouwers liefkozend De Grote Straat noemen, naar het pokeren. Guy Verbunt en Gust Hermans staan aan de bottellijn, die de tripel SchuppenBoer hun kant opstuurt in een tempo van 5000 flesjes per uur. Ze worden in bakken geladen en naar de warme kamer gebracht voor de hergisting op fles. De intens fruitige geur van de tropische hopsoorten doordringt de ruimte en doet uw reporter watertanden, en dat godbetert om 10u ’s morgens.

Op naar 90.000 liter

“We zijn pas sinds juni zelf een brouwerij", zegt Filip Govaerts van Het Nest. "Daarvoor hebben we onze bieren telkens bij anderen laten maken. Zo brouwden we al bij Het Hofbrouwerijke in Beerzel (Putte), De Scheldebrouwerij in Meer (Hoogstraten) en tot voor deze zomer Brouwerij Anders in Limburg. Sinds augustus draaien we op volledig vermogen en kunnen we onze eigen bieren hier brouwen en bottelen.”

Momenteel heeft de brouwerij een capaciteit van zo’n 4500 hectoliter, ofwel 45.000 liter bier per jaar. “Dat hopen we snel te verdubbelen naar 90.000”, verklapt Govaerts. “Een belangrijke factor daarin is de toegenomen export naar het buitenland, vooral China.”

De cijfers liegen er niet om: OostAzië is de meest explosief groeiende markt voor ambachtelijke bieren ter wereld. Maar Het Nest haalt wel een héél aparte reden aan voor zijn grote succes in China: "Gewoon omdat onze bieren een speelkaartthema hebben", lacht Govaerts. “Het zit daar vol met gokkers en de casinocultuur is daar heel populair. Daar kunnen wij als Turnhoutse brouwerij handig op inspelen, met onze reputatie als speelkaartenstad. Dat we ook nog eens een mooi product afleveren, is uiteraard een bonus om ‘u’ tegen te zeggen.”

“De export naar China is tegenwoordig al goed voor zo’n veertig procent van onze uitvoer naar het buitenland", weet Govaerts. "Verder gaan onze bieren voornamelijk naar Amerika en Nederland. In de mate van het mogelijke proberen we ook naar het buitenland te gaan om er samenwerkingsbieren te maken met lokale brouwers. Dat wordt tegenwoordig heel vaak gedaan en het is een leerrijke en leuke manier om ideeën van elkaar op te steken.”

Die inspiratie wordt bij Het Nest vertaald naar bieren die erg vernieuwend zijn voor de Belgische markt. "Voor onze SchuppenBoer, KoekeDam en SchuppenAas hebben we tropische hopsoorten gebruikt die het eindproduct een frisse toets van citrus geven", legt Govaerts uit. "Zulke smaken zijn bijvoorbeeld in Spanje en Amerika erg in trek, maar wij kunnen hen nog het een en ander leren over hoe ze hun bieren moeten vergisten. Wij brengen dus onze technische kennis naar hen en leren op onze beurt heel wat innoverende nieuwe smaken kennen.”

"Toen wij drie jaar geleden ons bier ook op vaten begonnen te rijpen, waren we daarin vrij vernieuwend in België. Nu wordt het veel vaker gedaan. Intussen leggen we ons bier op tonnen die eerder werden gebruikt voor wijn of whisky. Daardoor krijgt het een veel complexere smaak.”

Orde van de Zatte Mus

De roots van Het Nest zijn bijzonder bescheiden: “Het is allemaal gestart toen onze vrouwen een soort Komen Eten avant la lettre organiseerden in 1999”, lacht Filip Govaerts. “We gingen normaal altijd op café, maar op den duur gingen we bij elkaar thuis bier proeven. Daardoor is een bierclubje gegroeid onder de geuzennaam De Orde van de Zatte Mus, en zo zijn we uiteindelijk begonnen met hobbybrouwen.”

Tot op de dag van vandaag werkt alleen Gust Hermans voltijds voor Het Nest als brouwmeester. “We doen het allemaal nog in bijberoep, maar we vullen elkaar goed aan”, vindt Govaerts. “Zo ben ik een getrainde chefkok en kan ik ook analyses doen op ons bier voor de voedselveiligheid. Daarnaast hebben we een marketeer en een chemicus in de rangen. Zo vormen we een mooi en compleet team.”

“In de jaren nadien hebben we nog met verscheidene contractbrouwers gewerkt", vertelt Govaerts. “Dat houdt in dat je recepten kunt uitwerken en elders laten brouwen. Nu doen we dat zelf ook voor andere bierfirma's, zoals het Italiaanse White Pony.”

“Euh, voor de duidelijkheid: we willen hiermee geen open sollicitaties houden voor bierfirma's die hun brouwsels bij ons willen laten maken. We hebben zo al werk genoeg", voegt de brouwer er haastig aan toe.

Zes voltijdse werknemers

Maar wat brengt de toekomst? Kan er nog bijgebeend worden als er nu plots veel meer vraag komt dan de 9000 hectoliter die de brouwerij nu maximaal aankan? “We hebben nog wel een plan achter de hand om wat uit te breiden, maar daarna zal er weinig anders opzitten dan uit te kijken naar een nieuw terrein", zegt brouwer Bart Cuypers.

“Het eerste dat we sowieso te kort zullen hebben, is magazijnruimte. Idealiter willen we minstens een voorraad aanleggen, zodat we onze klanten zo’n twee à drie maanden kunnen bevoorraden als daar om wordt gevraagd. Als de bestellingen dan nog eens blijven stijgen, zullen we ook een nieuwe brouwzaal moeten inrichten. Voor onze bestellingen uit China moeten we nu al keuzes maken, want dat kunnen we nu nóóit volgen.”

"Over vijf jaar hoop ik dat we op een stabiele en duurzame manier onze 9000 hectoliter kunnen brouwen, en ik hoop nog een paar mooie bieren aan ons gamma te kunnen toevoegen, zoals een Vlaams oud bruin. Dat is een zuur biertje dat traditioneel op vaten rijpt. Het hele proces van de brouwketel tot het flesje duurt zo’n twee jaar. Als we in die hoeveelheden willen brouwen, moeten er zeker zes voltijdse werknemers zijn en volstaat het niet meer dat we dit alleen in bijberoep doen", zegt Cuypers.

Hoewel de brouwerij in het buitenland hoge ogen gooit, blijft Het Nest nog steeds op en top Turnhouts. “Al vanaf het prille begin wilden we iets doen rond de speelkaarten. Ons eerste bier doopten we Schuppe Zot, maar daarvoor zijn we in 2009 gedagvaard door De Halve Maan uit Brugge. Zij maken het bekende blonde bier Brugse Zot, en ze wilden naamsverwarring vermijden. Uiteindelijk hadden we geen zin in een dure rechtszaak en hebben we ons bier dan maar SchuppenBoer genoemd. Daarna hebben we de rest van onze Grote Straat uitgewerkt. Het is fijn om te zien dat zoiets ook in de rest van de wereld aanslaat. Niet slecht voor een groep vrienden uit Turnhout!”

Proeflokaal

Euh, zei u daar Turnhout? We zien nochtans toch echt 2360 bij het adres van Het Nest staan. OudTurnhout dus, ook al scheelt het maar een letterlijke steenworp. “Ja, maar daar wordt niet moeilijk over gedaan. Het zou natuurlijk fijn zijn om ooit met die 2300 te kunnen pronken, maar voorlopig zitten we hier zeker goed. De gemeente OudTurnhout heeft onze bieren ook al omarmd en tapt of serveert ze op een aantal van haar activiteiten. Niet slecht, want hier heb je natuurlijk dat andere iconische Kempense biermerk: Corsendonk.”

Ondanks zijn op en top Turnhoutse identiteit ziet Het Nest nog een lange en rijkgevulde toekomst in zijn locatie in OudTurnhout. “Ik hoop dat in maart ons proeflokaal kan opengaan", verklaart Filip Govaerts. “Zo kunnen bezoekers een rondleiding in de brouwerij krijgen en nadien een degustatie doen. Daarvoor werken we samen met Toerisme OudTurnhout, en zo hopen we een ankerpunt in de regio te worden.”

En wat ten slotte te denken van de fusie tussen AB InBev en SABMiller die deze week werd beklonken, met 96 miljard euro de grootste brouwerijovername aller tijden? "Zoiets valt natuurlijk volledig buiten ons begripsvermogen", zegt Govaerts. “Dat gaat om miljarden en miljarden. Vooral in de VS heeft InBev veel kleinere brouwerijen opgekocht, maar we moeten er niet aan denken dat wij ooit eieren voor ons geld zouden moeten kiezen. Het Nest is ons kindje dat we van de grond hebben opgebouwd, en dat pakken ze ons niet af.”